City Beat: un dîner de cinq plats est servi aux sans-abri dans un restaurant O.C. domicile. C'est une question de dignité et de lien humain

J'ai été invité à un dîner dans une petite ville bien nantie près d'Anaheim. Je conduisais sur des routes sereines et sinueuses, passant devant des maisons aux pelouses de velours vert.

En arrivant, j’ai marché dans une allée et suis entré dans une arrière-cour avec une table de banquet du genre de celle que vous attendez à un mariage élégant.

Il y avait des chaises en bambou dorées et des centres de table floraux et des bougies qui semblaient être en bouleau. Des menus imprimés avec une calligraphie élégante avaient été placés sur les assiettes. Bisque de crabe, gâteau mousse au moka avec crème glacée au cacao – le festin durera cinq plats.

Je n’étais pas l’attraction vedette. La nourriture n’était pas non plus, a souligné l’organisateur principal de la manifestation aux membres du personnel réunis sur le porche.

"Ce qui est spécial ce soir, ce sont les liens … les amis qui deviennent famille", leur dit-il.

Quelques minutes plus tard, lors de ce rassemblement appelé la Table du roi, ces amis sont arrivés dans des fourgonnettes – en provenance d’un refuge pour sans-abri situé à six milles de distance.

Ai-je mentionné que le personnel était entièrement bénévole, tout comme le chef qui avait fait don de la nourriture? Ou que nous portions tous des étiquettes de nom qui nous laissent glisser rapidement sur toute maladresse de la première réunion?

Lorsque les invités ont comparu, tout le monde était instantanément sur la base du prénom. «Bonjour, Nita», les gens ont appelé en me voyant. Certains m'ont attrapé dans les bras. La même chose se passait partout où je regardais.

Et au moment où les plateaux d'huîtres et de champignons farcis étaient vides, les gens étaient déjà prêts à partager leurs histoires.

J’avais rencontré Brian Whitmore, qui m’avait dit qu’il se trouverait au refuge trois semaines après que l’auto-destruction sous forme de boisson lui ait coûté le travail qu’il occupait depuis 17 ans en tant que commis d’épicerie Albertsons. Et David Foster, âgé de 61 ans, a déclaré qu'il avait mené une bonne carrière pendant 25 ans dans la facturation, la collecte et le codage médicaux avant de perdre son emploi il y a quatre ans, en raison d'une douleur qui l'avait obligé à prendre beaucoup de pauses, ce qui diagnostiqué tardivement comme une sténose spinale. Reeta Johnson, âgée de 47 ans, vivait sur un banc à Fullerton depuis plus de quatre ans avant d'arriver au refuge.

«Quand il s’agit d’être sans abri, c’est de ne pas avoir de soutien», m’at-elle dit. Elle a dit qu'elle avait eu très peu de personne de toute sa vie.

J'ai beaucoup écrit sur le sentiment selon lequel nous, en tant que société, devons développer notre compassion et notre empathie envers ceux qui n'ont pas de maison. Je pense que cela peut nous aider à nous mobiliser plus efficacement pour faire face à la crise énorme, croissante et complexe du sans-abrisme.

Bien sûr, cela signifie avant tout faire pression sur les politiciens – qui ont le plus grand pouvoir de changement – et d'exiger qu'ils élaborent des plans et des fonds pour fournir des services et des traitements ainsi que de nombreuses formes de logement de manière aussi efficace et rapide que possible .

Cela signifie également persuader nos concitoyens de faire de la place dans leur cœur et dans leur propre quartier pour le logement et autres infrastructures que nous devrons fournir pour commencer à faire une brèche.

Je pense que c’est en partie dans ce deuxième domaine que des efforts tels que la King’s Table peuvent être encouragés. Mais les dîners portent aussi sur quelque chose de plus profond.

Il s’agit d’offres simples d’encouragement, d’aide et d’espoir. Parce que tout ne peut pas provenir d'un programme gouvernemental.

King’s Table

Lambert Lo, moniteur et organisateur de surf de célébrités, surveille les invités à la King’s Table.

(Francine Orr / Los Angeles Times)

Cet organisateur que je viens de mentionner? Il s'appelle Lambert Lo – et lui et son épouse Line (prononcer Lynn), qui vivent à Santa Ana, ont commencé ces dîners pour les sans-abri il y a cinq ans. Ils ont eu lieu dans des églises et des entreprises et se sont récemment installés dans des maisons. Le modèle s'est même répandu à l'étranger.

Le nom que le couple a donné à l'effort exprime ce qu'il veut que les dîners ressentent.

«Quand vous pensez à un roi, vous pensez à l'abondance, au meilleur et à la royauté», m'a dit Lo. "Nous voulons que tout le monde à la King’s Table soit traité comme un roi".

M. Lo a déclaré qu'il considérait les dîners comme une "porte" vers des amitiés durables, des systèmes de soutien plus solides et parfois une assistance très concrète.

À la maison, j'ai rencontré un exemple de cela à John Park, le chef de Toast Kitchen & Bakery à Costa Mesa et un membre de son équipe, Clarence Williams. Williams a rencontré Park lorsqu’il était invité à un dîner à la King’s Table il ya un an. Maintenant, il travaille pour lui et a récemment trouvé un logement.

Lo, 43 ans, était habillée ce début novembre soir dans un style élégant et décontracté. Il portait un t-shirt noir, un pantalon noir et des bas Nikes blancs, sans chaussettes. Il ressemblait à l'instructeur de surf de célébrités qu'il est. Au fil des ans, il a persuadé de grands noms, dont Bill Murray et le regretté Steve Jobs, de passer à la vitesse supérieure.

Mais année après année, il m'a dit que son travail de proximité auprès des sans-abri et des pauvres occupait de plus en plus de place dans sa vie. En février, il a commencé à diriger les ministères de la compassion pour son église, Vineyard Anaheim, qui dispose d'un grand garde-manger aménagé comme un supermarché et décrit sa mission comme «entrer dans l'histoire de Dieu pour le bien de la ville».

La moitié des 30 personnes assises à la table du roi provenait du refuge d’Anaheim. L'autre moitié était composée de volontaires qui, cette nuit-là, venaient principalement de l'église. Je me suis promené à la recherche d’histoires complexes concernant la toxicomanie, la maltraitance et les difficultés, des paroles d’encouragement, des éclats de rire, des échanges de courriels et des numéros de téléphone.

Et pendant que les adultes mangeaient, les enfants couraient dans la cour, couinant et jouant. Les volontaires sont encouragés à les apporter.

«Les sans-abri voient souvent des parents éloigner leurs enfants de la route. Ici, les enfants sourient. Ils sont accueillants. Ils se rappellent quand c'était normal », a déclaré Lo. “Ce n'est pas un flux. Nourrir les sans-abri, ce n’est pas nouveau. La nouveauté est de s’asseoir ensemble et d’être ensemble comme une famille. "

Au moment où le dîner – qui comprenait non pas un mais deux desserts – était terminé, beaucoup de personnes autour de la table se comportaient comme si elles se connaissaient depuis des années. Lo a exhorté quiconque souhaitait venir raconter son histoire. Foster a fait. De même que Johnson, qui a également chanté une chanson spirituelle qui, selon elle, lui a été nourrie sur ce banc depuis si longtemps.

King’s Table

Les invités se rassemblent pour embrasser et prier pour David Foster, 61 ans, après qu'il leur ait raconté son histoire.

(Francine Orr / Los Angeles Times)

Et tous ceux qui ont parlé ont ensuite été encerclés par la foule, les gens ouvrant les bras et offrant des prières et des bénédictions.

Quand je suis arrivé pour la première fois à Sean et Jessica Ward, le parc de Villa Park, je ne pouvais pas m'empêcher de regarder la maison voisine, qui ressemblait à une maison de plantation. Une fontaine à plusieurs niveaux s'effondrait dans le jardin de devant. Un lustre étincelant éclairait le portique.

Il y a tant de façons pour un dîner pour les pauvres dans un quartier pour les riches de se sentir mal, mais d’une manière ou d’une autre ici, ce n’est généralement pas le cas. La force de l'accueil, la chaleur extraordinaire en ont été une grande partie.

Johnson m'a dit après la soirée qu'elle n'avait qu'une petite note. Le dîner était dehors dans le jardin. Les clients ont utilisé les installations dans un petit chalet près de la piscine.

"J'aime l'idée d'aller chez quelqu'un", me dit-elle. "Mais j'aimerais beaucoup plus si vous m'inviteriez et me feriez visiter."

Malgré tout, a-t-elle dit, la générosité à cœur ouvert lui a semblé rare et «vraiment, vraiment agréable».

Quant à Lo, il a dit espérer que mon récit du dîner pourrait transmettre un message simple: "Vous ne pouvez pas tout faire, mais vous pouvez faire quelque chose."

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